Introduction / Introducción

This fall semester, our class learned about Latin America’s 19th century. Even though many students have ties of blood or love bonding them to the region, few had ever focused on Latin America’s 19th century before. Almost none learned anything about Latin America when they were in high school. The members of our class could easily put themselves in the shoes of Austin-area high school students who might walk through this exhibit. That was the imaginary audience they had in mind when selecting and explaining the objects displayed here. All of them form part of the Benson Collection’s treasure trove of rare documents, a collection unlike any other in the world.

The ‘19th century’ offers a shorthand way of thinking about ‘modernity.’ Is it possible for us to talk about the modernity of Latin America? After all, portrayals of Latin Americans in recent political speeches, in the news, and in popular culture have centered on drugs, crime, and disorder. Our class response to these insidiously harmful depictions that drown out the complexity and nuances of Latin American history is the following:  

 “How we remember (and forget) Latin American history, the region's ties to modernity, its global connections, and the everyday life of ‘its’ people impacts our lives in Austin, Texas, today.”

During the 19th century, everyday people in Latin America fought for independence. They fought to abolish slavery, and they fought to establish direct universal manhood suffrage. All too often these same nation-building endeavors silenced people deemed threatening (Group 1). Threats came from Independent Indians, like the Comanche, who launched devastating raids that explain far more about the US-Mexican War and its fallout than anything else (Group 2). Mexico’s ties to Europe exemplify the region’s significant global connections (Groups 2 and 3). Images of everyday people living, working, celebrating, fighting, and healing give us a glimpse into their humanity (Groups 3 and 4). The spaces and landscapes people inhabited and transformed reveal their very modern need to dominate nature while erasing some histories so others could prevail (Groups 4 and 5). 

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Este semestre, nuestra clase aprendió acerca del siglo XIX en América Latina. A pesar de que muchos estudiantes tienen vínculos de sangre o de amor con la región, pocos han centrado sus estudios en el siglo XIX latinoamericano. Casi ninguno aprendió algo sobre la región en la escuela secundaria. Los miembros de nuestra clase fácilmente podrían ponerse en el lugar de estudiantes de secundaria en Austin que quizás visitarán esta exposición. Éste es el público que tenían en mente al seleccionar y describir los objetos mostrados aquí. Todos los objetos originales forman parte de la Colección Latinoamericana Benson, una colección sin igual en el mundo.

El siglo XIX ofrece una forma abreviada de pensar sobre la ‘modernidad’. Al fin y al cabo, ¿de qué manera es moderna América Latina? Es difícil argumentar la modernidad de la región cuando las representaciones de latinoamericanos en discursos políticos recientes, en las noticias y en la cultura popular se han centrado más que todo en drogas, crimen y desorden. Nuestra respuesta, como clase, a estas representaciones maliciosas que ahogan la complexidad y los matices de la historia de latinoamérica es la siguiente:

“La manera en que recordamos (y olvidamos) la historia de América Latina, su modernidad, sus conexiones globales y la vida cotidiana de ‘su’ gente tiene impacto sobre nuestras vidas en Austin, Texas, hoy en día”.

Durante el siglo XIX, la gente común en América Latina luchó por su independencia, para abolir la esclavitud y para establecer el sufragio directo y universal. A menudo estos esfuerzos silenciaron personas consideradas como amenaza (Grupo 1). Las amenazas provenían de indios independientes, tales como los Comanche, que lanzaron ataques devastadores, ataques que explican mucho más sobre la guerra entre México y Estados Unidos y sus consecuencias (Grupo 2). Los lazos entre México y Europa, especialmente con Francia y Gran Bretaña, ejemplifican las conexiones globales significativas de la región (Grupos 2 y 3). Imágenes que demuestran lo cotidiano, la manera en que la gente vivía, trabajaba, celebraba, luchaba y cuidaba uno a otro nos ayudan a ver su humanidad (Grupos 3 y 4). Los espacios y paisajes habitados y transformados por personas en Latinoamérica demuestran esfuerzos por dominar la naturaleza y por borrar historias (Grupos 4 y 5). 

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